Les X, force motrice de la catalyse au CEA – L’interview de Thibault Cantat

Interview Thibault Cantat CEA
Crédit: A. Aubert/CEA

Le cœur de la transition énergétique bat au CEA ! Participez à des projets de recherche à forte maturité technologique dans les équipes du CEA et de Thibault Cantat (X PhD 07), Directeur de Recherche, Chef du Programme Économie Circulaire du Carbone.

Rappelez-nous vos missions au sein du CEA ?

Je suis directeur du Laboratoire de Chimie Moléculaire et Catalyse pour l’Énergie qui développe des projets de recherche fondamentale. Il compte une vingtaine de thésards, de postdoc et d’étudiants en master. Je suis également responsable du pilotage stratégique du Programme Économie Circulaire du Carbone créé en 2020. C’est le job rêvé car je développe des recherches et briques technologiques qui pourront être utilisées par les générations futures pour faire face aux défis environnementaux.

En quoi ce programme donne-t-il un coup d’accélérateur à la transition énergétique ?

Interview Thibault Cantat CEA
Crédit Y. Audic/CEA

À l’avenir, de nombreux secteurs auront encore besoin de molécules à base de carbone comme le kérosène pour l’aviation, les carburants liquides pour le maritime, les plastiques dans la chimie. Notre ambition est de fabriquer ces composés de façon circulaire avec des ressources bas carbone. C’est un axe stratégique, qui associe recherche technologique et fondamentale, pour travailler sur des innovations de rupture. Il s’agit, par exemple, de mimer la photosynthèse pour capter du CO2 dans l’air et le transformer via la lumière solaire. En parallèle, nous menons des projets de recherche à plus haute maturité technologique. À l’instar de la technologie réversible d’électrolyseur pour produire l’hydrogène développée par Genvia, société créée par le CEA en 2021. Le but ? Aider les industriels à déployer les premières filières de production de carburants durables dès 2030.

Les opportunités pour les X ?

Dans les labos de recherche, nous recrutons des ingénieurs qui ont suivi un cursus Recherche. Au sein du programme, nous avons tous les ans des postes en thèse, postdoc ou d’ingénieurs-chercheurs. Plus largement, au CEA, nous avons besoin de compétences scientifiques et techniques en chimie, catalyse, physique, biologie et technico-économie pour relever les défis de la transition énergétique. Transformer du CO2 n’a jamais été fait à grande échelle. C’est un contexte extrêmement stimulant et un terrain de jeu vierge !

Les soft skills clés pour travailler au CEA ?

Il faut une grande ouverture d’esprit, une bonne dose d’engagement, de responsabilité et aimer le collaboratif. À plusieurs, on va plus vite, on se pose les bonnes questions et on trouve des solutions. C’est aussi très satisfaisant de savoir que ses compétences sont mises au service d’un ensemble qui va vers le succès. Face à des sujets de plus en plus systémiques, il est essentiel de regarder ce qui se passe à côté de sa discipline pour raisonner de façon plus globale. Les jeunes X carburent vite et aiment les sujets complexes, ils sont motivés pour travailler à nos côtés.

Interview Thibault Cantat CEA

#LesYeuxDansl’x 

J’ai passé mon master et ma thèse à l’X. J’ai vécu quatre années exaltantes car j’avais des directeurs qui avaient une créativité très inspirante. Prenez le temps d’en profiter ! Travailler une thèse, c’est gagner en maturité et se mettre en péril sur de nouveaux sujets d’étude, mais on apprend aussi énormément sur soi. J’ai eu la chance de faire mon postdoc au Nouveau Mexique à Los Alamos National Laboratory, le laboratoire qui a créé et assemblé la bombe atomique ! Depuis cinq ans, je suis chargé de cours au sein du Département de Chimie pour former des spécialistes. Et je prépare, avec deux autres professeurs, un cours optionnel généraliste, qui sera proposé dès l’année prochaine à tous les élèves. Ce sera une sorte de kit de survie qui leur permettra d’intégrer et de mettre en œuvre des concepts de base en chimie pour les aider dans leurs jobs à mieux appréhender les défis des grandes transitions, énergétique, environnementale, médicale ou numérique.

Contact : thibault.cantat@cea.fr

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